在通过欧洲太空总署(European Space Agency)初步的设计检验后,一款新型的吸气式火箭引擎将在未来18 个月进入核心测试阶段。这种引擎被认为适用于次轨道太空飞行(suborbital spaceflight)及超音速洲际飞行(supersonic intercontinental travel),而且可能会改变太空运输的型态。


英国协同吸气式火箭引擎SABRE 进入核心测试阶段


两种运转模式

由英国发动机公司Reaction Engines 研发的「协同吸气式火箭引擎」(Synergistic Air-Breathing Rocket Engine,SABRE),能让飞行器达到更便宜且更有效率的飞行。该公司研发的SABRE 可以在两种模式之间转换。飞机引擎模式会使用大气中的氧气;而火箭引擎模式会燃烧液态氢燃料和氧化剂。

在飞到高度25 公里之前,该引擎会使用大气,之后则会转成火箭模式。因此,发射到太空的火箭可以携带较少的氧气,所以会变得更轻且更便宜。此外,由于SABRE 被设计为可重复使用,因此能进一步降低成本。

欧洲太空总署推进工程部门的马克·福特(Mark Ford)表示:「我们初始设计所获得的正面评价为SABRE 开发的一个重要里程碑,确定了此革命性新型引擎的测试版本已经准备就绪了。」该引擎的核心将会在Reaction Engines 位于英国韦斯科特(Westcott)的新工厂进行测试。

开发历程

Reaction Engines 先前分别从欧洲太空总署及英国政府获得1,000 万欧元及6,000 万欧元(总计7,000 万欧元,约24 亿台币或6 亿港币)的资助,以开发该技术。

欧洲太空总署之前曾协助Reaction Engines 验证了其预冷器(precooler)的设计。预冷器是SABRE 中的一个重要构件,可让引擎的温度瞬间冷却。

其他优点

Reaction Engines 首席设计师理查·瓦菲尔(Richard Varvill)表示,SABRE 推进系统的优点之一,从设计及运作两方面来看,都是完全模组化的。他表示:「因此,可以将引擎的各个主要构件分别进行严格的测试,可完全模拟引擎在高达音速五倍下的飞行时会面临的运转条件。」

欧洲太空总署表示,配备有SABRE 的发射器比目前的发射器可减轻50% 的重量,且因为其可重复使用的特性,因此能提供更频繁的发射率。